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La République tchèque passe à plein régime avec COVID et se fait écraser par la deuxième vague

PRAGUE — Alors que le COVID-19 ravageait l’Europe au printemps dernier, la République tchèque était, sans aucun doute, le modèle pour vaincre le virus. Avec son mandat de masque national strict et sa fermeture anticipée, il n’a enregistré que 300 décès lors de la première vague alors même que ses voisins ont enregistré des dizaines de milliers de décès dus au virus.

Des mois plus tard, il s’agit maintenant d’une étude de cas sur la façon d’être imprudemment cavalier face à la maladie mortelle.

Début octobre, le virus a riposté en force et les autorités tchèques ont enregistré le plus grand nombre de décès pour 100 000 habitants dans le monde entier. En une semaine, ce pays de 10,6 millions d’habitants a perdu près de 700 personnes à cause du COVID-19. Les hospitalisations ont grimpé de quelques centaines en septembre à 7 200 au cours de la seconde moitié de ce mois.

Le gouvernement tchèque se bouscule maintenant. Après que les autorités ont ordonné la fermeture des restaurants et des écoles le 14 octobre, ils ont également décidé de créer deux hôpitaux de campagne – à Prague et à Brno, la deuxième plus grande ville du pays – conçus exclusivement pour les patients potentiels COVID-19 atteints d’un capacité de 800 lits. Pourtant, craignant que cela ne suffise pas, le Premier ministre Andrej Babiš a déclaré un couvre-feu nocturne qui est entré en vigueur mercredi et envisage un deuxième verrouillage.

La nouvelle vague de restrictions a été accueillie avec inquiétude, mécontentement et colère. Il y a même eu des manifestations au centre-ville de Prague; dans un cas, la police a dû disperser la foule de quelques centaines de personnes avec des gaz lacrymogènes. Des hélicoptères de la police pendaient très haut dans le ciel, surveillant le conflit. Certains dans la foule tenaient des pancartes telles que «Stop COVID Hoax» ou «Masks = Muzzle».

Sinon, les rues de la capitale sont en grande partie désertes et calmes, y compris la place Venceslas où les célèbres manifestations de la révolution de velours ont eu lieu en 1989, qui ont conduit à la chute du régime communiste. Le premier jour avant le couvre-feu, la place était étrangement vide.

Le pays n’a pas eu à se trouver dans cette situation alarmante, disent les épidémiologistes. Certains ont averti le gouvernement pendant des semaines et des mois. Au lieu de cela, les officiels ont déclaré au début de l’été une victoire prématurée et les gens ont abandonné toutes les précautions, se sentant soulagés et joyeux.

Le biologiste évolutionniste Jaroslav Flegr n’a pas partagé le vertige collectif après que le pays ait réussi à maîtriser la maladie lors de la première vague du printemps. Il savait que le virus se cachait toujours dans la société et reviendrait avec une force mortelle à l’automne. En marchant dans les rues de Prague pendant l’été, le biologiste était sous le choc de ce qu’il voyait. Personne ne portait de masque, les gens envahissaient les brasseries populaires et ignoraient la distance sociale, et de nombreuses entreprises n’avaient plus de désinfectant pour les mains. Il y a même eu un festin massif sur le célèbre pont Charles à la fin du mois de juin où 2000 personnes se sont assises à de longues tables, grignotant des oies rôties, des sandwichs et des gâteaux. Les invités ont fait des toasts au champagne pour célébrer «la fin du virus».

Flegr, qui enseigne l’épidémiologie à l’Université Charles (l’une des plus anciennes universités du monde), était convaincu que la République tchèque apparemment exempte de virus se transformerait en cauchemar COVID-19. Alors a commencé à sonner l’alarme sous la forme de critiques fulgurantes livrées sur son blog et sa page Facebook, et lors d’entretiens télévisés et de débats.

Mais peu de membres du gouvernement ont tenu compte des avertissements de Flegr. Il a été largement rejeté et ignoré. Il n’y avait aucun désir de revenir aux sévères restrictions du printemps, qui avaient causé des dommages importants à l’économie tchèque, interrompu d’innombrables carrières et interrompu un passe-temps favori de nombreux Tchèques: boire de la bière en compagnie d’amis. Une fois, un membre du groupe de travail COVID du pays a quitté Flegr lors d’un débat télévisé, citant ce qu’il prétendait être la tendance de Flegr à effrayer la population sans raison.

Les arguments de Flegr au sujet d’une résurgence du COVID-19 étaient impopulaires. Ils se sont également avérés avoir raison. Ses prédictions sur la montée en flèche des taux d’infection, suivie d’une augmentation des hospitalisations et des décès, se sont avérées exactes.

«Le gouvernement dit que nous y arriverons, mais la dure vérité est que, à court terme, nous ne le ferons pas», m’a dit Flegr. «Et il ne devait pas en être ainsi. Tant de gens mourront inutilement. »

L’un des rares représentants du gouvernement à avoir entendu Flegr, le secrétaire à la Santé et aux Services sociaux, Adam Vojtěch, était également inquiet pendant l’été. Vojtěch a suggéré à la mi-août que les Tchèques devraient remettre leurs masques dans les espaces intérieurs comme les magasins, les écoles, les restaurants et les salons de coiffure. Mais il a été sévèrement réprimandé par le Premier ministre Babiš. Un mois plus tard, Vojtěch a été démis de ses fonctions.

La République tchèque a tellement réussi à contenir la première vague qu’elle a conduit certains à douter de la réalité de la menace. Entre mars et mai, le pays n’a enregistré en moyenne «que» 100 cas par jour et le nombre de morts n’a atteint que 300, un peu au-dessus du niveau des victimes de la grippe saisonnière. (Un chiffre époustouflant ici: le taux positif du pays parmi les personnes testées est tombé à 0,5% en mai. Maintenant, nous sommes à 32% – en fait, hier, il était de 34%.)

La République tchèque a également été l’un des premiers pays à fermer ses frontières et à arrêter l’économie en mars. Le gouvernement a imposé une règle nationale sur le port du masque pendant deux mois et demi. Les gens se sont conformés et le pays a stoppé la propagation du virus, gagnant des éloges dans toute l’Union européenne.

«La République tchèque est devenue victime de son propre succès, mais il y a eu aussi un manque soudain d’effort de coordination gouvernementale. Tout s’est étouffé », déclare Ruth Tachezy, virologue moléculaire et tumorale au prestigieux institut de recherche BIOCEV, situé en périphérie de Prague.

Si nous sommes gouvernés par un leader immoral dans une situation critique, il reviendra nous hanter et pourrait nous causer des dizaines de milliers de vies.

Tachezy craint que les gens ne soient pas disposés à restreindre à nouveau leur vie étant donné que le pays a traversé la première vague indemne. Elle pense que de nombreuses personnes considèrent maintenant la maladie comme quelque chose de bénin et pratiquement inexistant.

«C’est horrible pour moi que nous devions nous retrouver dans la situation actuelle pour que les gens recommencent à se comporter de manière responsable. J’espère qu’ils le feront, surtout maintenant quand ils verront l’augmentation des cas de décès », m’a-t-elle dit.

À l’intérieur de l’unité spéciale COVID d’un hôpital de la ville nordique de Litoměřice, l’équipe de 12 médecins et infirmières est visiblement surchargée. En mars, ils n’avaient qu’une douzaine de patients à prendre en charge; maintenant, l’unité regorge de personnes malades qui ont désespérément besoin d’oxygène.

Les conditions se sont tellement dégradées ces derniers jours que deux unités supplémentaires ont dû être ouvertes pour répondre à une forte demande. Actuellement, il y a 100 patients COVID-19 au total dans cette unité, une forte augmentation par rapport à quelques dizaines de patients hospitalisés traités sur trois mois au printemps.

«À l’époque, c’était juste une répétition pour nous. Maintenant, c’est cent fois pire. Au printemps, la plupart des gens pouvaient respirer par eux-mêmes et ont passé quelques jours ici. Cette fois-ci, ils ont besoin d’oxygène et restent pendant des semaines », explique Iva Burešová, infirmière.

Une autre chose a changé: il n’y a plus de manifestation publique de solidarité avec les premiers intervenants et les agents de santé comme au printemps. Aucun applaudissement ne résonne des balcons pendant ces jours sombres et anxieux.

En un instant, vous parlez à un patient, vous prélevez son sang et dans un autre vous devez essayer de le ressusciter et le voir mourir.

«On a l’impression que les gens nous ont oubliés et que ceux qui prétendent que le virus est un canular devraient venir à notre hôpital pour le voir de leurs propres yeux. Malheureusement, beaucoup ne croient pas que le virus est réel. Mais les gens meurent tout autour de nous ces jours-ci », explique l’infirmière Burešová, qui a été transférée du service de gynécologie pour alléger la charge de travail de l’unité COVID.

Elle est épuisée et s’inquiète également de ce que le lendemain pourrait apporter. La République tchèque a un taux élevé de médecins, d’infirmières et de personnel hospitalier infectés. Selon les chiffres du gouvernement, un 13e travailleur de la santé a contracté le virus.

«Je ne suis pas si âgée mais j’ai peur que mes parents et mon petit ami puissent l’attraper au cas où je l’obtiendrais», dit cette infirmière de 24 ans qui a été affectée au premier étage remplie des cas les plus graves. .

Ici, les 20 patients sont raccordés à de l’oxygène et certains ont dû être intubés. L’unité est remplie d’une cacophonie de sons. Bip de la machine, sifflement d’oxygène, respiration sifflante des manomètres, puis un son aigu occasionnel d’un moniteur cardiaque alertant les professionnels vêtus d’un équipement de protection qu’un patient est en crise. Au cours des deux dernières semaines, sept personnes sont décédées dans cette seule unité.

«C’est souvent si soudain. En un instant, vous parlez à un patient, vous lui prélevez son sang et dans un autre vous devez essayer de le ressusciter et le voir mourir », note Burešová qui craint que le pire ne soit encore à venir.

Le gouvernement tchèque est trop tard pour la crise, déplore le biologiste Flegr, qui critique ouvertement Babiš. L’expert qualifie l’attitude du gouvernement sous la direction de Babiš d’auto-félicitations, d’insouciance et de motivation politique. Flegr pense que Babiš a projeté une image optimiste sur COVID-19 afin de remporter les élections au Sénat et aux assemblées législatives locales tenues début octobre. C’est pourquoi il a créé une fausse impression que le virus était une chose du passé et ne reviendrait pas, dit Flegr. «Si nous sommes gouvernés par un leader immoral dans une situation critique», note-t-il, «cela reviendra nous hanter et pourrait nous causer des dizaines de milliers de vies.»

Pourtant, il est facile de trouver des Tchèques qui se révoltent contre le nouvel ensemble de mesures gouvernementales. «Je ne comprends pas pourquoi des personnes fortes et en bonne santé devraient être retenues captives dans leurs maisons. Nos parents se sont battus contre le gouvernement dictatorial communiste dans le passé et c’est reparti », fume Lukáš Stockl, qui travaille dans le marketing.

Il a récemment déménagé avec sa femme et deux de leurs jeunes enfants dans un ancien quartier de Prague sur la rive gauche de la rivière Vltava qui traverse la métropole. Avant COVID-19, il n’aurait jamais pu s’offrir un appartement dans cette zone chère, qui est principalement conçue pour attirer les touristes riches. Mais le trafic touristique s’est arrêté en raison de la pandémie, de sorte que certains Tchèques ont profité de la baisse des prix élevés. Stockl a trouvé une nouvelle maison avec une vue imprenable sur le pont Charles à un prix relativement bon marché.

Contemplant le célèbre pont enveloppé dans la brume d’automne depuis la fenêtre de sa chambre, Stockl se pose une question éthique difficile: jusqu’où la société dans son ensemble devrait-elle aller pour sauver une fraction seulement de ses citoyens? «Des millions de personnes souffriront et leurs vies seront détruites pour que quelques-uns puissent vivre?» se demande-t-il.

Mais Flegr conteste vivement des gens comme Stockl. «Si vous voyez quelqu’un se noyer dans un lac, quelle est votre impulsion? Vous allez sauver l’homme, non? Mais la réalité est que les gens ne peuvent pas imaginer voir des milliers de personnes se noyer », fait valoir l’expert.

Flegr est considéré parmi ses collègues comme flamboyant et combatif – il a une certaine réputation dans le monde scientifique, et détient le prix satirique Ig Nobel, décerné par Harvard pour des réalisations insignifiantes dans la recherche scientifique parasite de chat Toxoplasma gondii) – mais la plupart de ses collègues chercheurs reconnaissent que son pronostic autrefois «scandaleux» de coronavirus était juste sur l’argent. Alors que ses relations avec certains experts gouvernementaux et médicaux sont acrimonieuses, d’autres regrettent publiquement son absence du groupe de travail COVID-19 du pays. «Nous aurions dû écouter Flegr», a déclaré Vladimír Zaorálek, le secrétaire aux affaires éducatives et artistiques.

“Je pense que [Flegr] a eu raison de faire peur aux gens pour qu’ils passent à l’action », affirme le virologue Tachezy.« Le gouvernement a assoupli les restrictions trop tôt et lorsque la deuxième vague est arrivée, ils dormaient à l’interrupteur.

«La seule issue maintenant est le verrouillage», conclut-elle.

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