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La société liée au haut responsable du HHS a remporté un contrat de 470 millions de dollars pour la préparation à une pandémie

L’année dernière, malgré les objections d’experts gouvernementaux, une entreprise liée à un haut fonctionnaire fédéral a remporté un contrat de réponse à une pandémie d’une valeur maximale de 470 millions de dollars, selon une enquête du Project On Government Oversight (POGO) et du Collectif de données anti-corruption.

Quelques semaines après l’attribution du contrat du ministère de la Santé et des Services sociaux (HHS), un tribunal fédéral a annulé une poursuite alléguant que l’agence avait déjà été fraudée en achetant le médicament à une autre société. Le procès a allégué que le médicament était «plus susceptible de perpétuer une pandémie de grippe que d’en arrêter une».

HHS a déclaré qu’il n’y avait rien d’incorrect dans le contrat de près d’un demi-milliard de dollars, pour un médicament appelé oseltamivir, mais plus communément connu sous le nom de Tamiflu, niant les allégations d’un dénonciateur de premier plan. L’agence soutient que le prix a permis d’économiser de l’argent aux contribuables, libérant des fonds pour d’autres traitements.

Mais même si cette attribution de contrat n’implique pas directement la réponse du gouvernement fédéral au coronavirus, elle souligne le risque que les liens entre les entrepreneurs et les hauts responsables puissent fausser la façon dont l’argent des contribuables est dépensé pendant la pandémie.

HHS n’a pas répondu aux questions sur les liens du haut fonctionnaire – ou aux questions plus larges soulevées sur l’influence de l’industrie sur la réponse à la pandémie – pour cette histoire.

Lorsqu’on les considère aux côtés d’autres cas d’entreprises remportant d’importants contrats liés à une pandémie sous l’administration Trump, tels qu’un contrat massif de coronavirus attribué à Eastman Kodak, les questions de favoritisme sont importantes. Près de 30 des personnes nommées par le président Donald Trump au HHS travaillaient auparavant comme lobbyistes, ce qui semble être à peu près autant que pendant les 16 années précédentes sous les présidents George W. Bush et Barack Obama. Si quoi que ce soit, les chiffres disponibles sont probablement sous-dénombrés, et ils ne comptent pas les personnes nommées qui avaient d’autres rôles dans l’industrie mais n’étaient pas des lobbyistes enregistrés.

La représentante Katie Porter (D-CA) plus tôt cette année a appelé à une enquête sur la porte tournante du HHS – le mouvement des fonctionnaires vers et depuis les entreprises et les groupes industriels ayant des affaires devant une agence fédérale. «Nous ne pouvons pas mettre la vie des patients en danger pour augmenter les bénéfices des grandes sociétés pharmaceutiques», a-t-elle écrit.

Les experts ont tendance à être d’accord.

«Avoir été dans l’industrie n’est pas une disqualification, mais c’est certainement quelque chose auquel vous devez penser lorsque vous nommez des personnes à ces postes», a déclaré le Dr Timothy Brewer, professeur d’épidémiologie à l’Université de Californie-Los Angeles.

Il est généralement difficile de montrer si la porte tournante a joué un rôle inapproprié dans la prise de décision du gouvernement. Mais ce qui est clair, c’est que les entreprises liées aux personnes nommées par Trump ont bénéficié de l’attribution de contrats importants du HHS pour fournir le Strategic National Stockpile, un réseau de référentiels fédéraux de fournitures médicales pour les urgences de santé publique qui a été durement testé par la pandémie de coronavirus.

Un cas largement non examiné d’une entreprise liée à un haut nommé par Trump qui a remporté un financement massif du HHS concerne un ancien client d’Eric Hargan, qui a été confirmé comme secrétaire adjoint – le fonctionnaire n ° 2 – de l’agence en octobre 2017.

Hargan a déjà fait partie de l’équipe de transition de Trump et a également été secrétaire adjoint du HHS sous l’administration George W. Bush. Au cours de la décennie qui a suivi, il a travaillé comme avocat et lobbyiste de l’industrie pharmaceutique.

«Pour les entreprises du secteur de la santé et les investisseurs, son expérience en tant que haut fonctionnaire au ministère américain de la Santé et des Services sociaux, combinée à plus d’une décennie d’expérience en tant qu’avocat transactionnel, lui permet de fournir des informations uniques et avantageuses à ses clients», lit-on une biographie archivée du site Web du cabinet d’avocats Greenberg Traurig.

“On a demandé à Hargan s’il aurait des conflits d’intérêts en tant que secrétaire adjoint du HHS. «Aucune», a-t-il répondu, «sauf la représentation de routine des clients dans le secteur de la santé».“

Au cours du processus de confirmation du Sénat en 2017, on a demandé à Hargan s’il aurait des conflits d’intérêts en tant que secrétaire adjoint du HHS. «Aucune», a-t-il répondu, «sauf la représentation de routine des clients dans le secteur des soins de santé.»

En tant que commandant en second du HHS de Trump, il a immédiatement assumé le rôle de secrétaire par intérim jusqu’à la nomination de son désormais patron, Alex Azar – un autre ancien dirigeant de l’industrie pharmaceutique – en janvier 2018.

Mais même si Hargan travaillait au sein de l’équipe de transition HHS de Trump, il fournissait simultanément des services juridiques à la société pharmaceutique Alvogen, selon une divulgation éthique fédérale. Après le départ de Hargan, l’entreprise se verra attribuer le gigantesque concert HHS, son premier contrat de ce type.

Ni Alvogen ni Hargan n’ont répondu aux demandes de commentaires pour cette histoire.

Faire partie d’une équipe de transition présidentielle est un moyen d’avoir un aperçu des opérations fédérales et fournit potentiellement des informations précieuses pour ceux qui ont des clients qui ont des affaires avec le gouvernement. Hargan était l’un des nombreux à avoir des liens avec l’industrie travaillant au sein de l’équipe de transition de Trump en 2016, attirant des critiques sur le fait que le président élu avait immédiatement abandonné sa promesse de «drainer le marais».

Alors même que Hargan occupait ses doubles rôles de conseiller juridique d’Alvogen et de membre de l’équipe de transition de Trump en décembre, la société a annoncé qu’elle vendrait l’oseltamivir, la première version générique de Tamiflu, la qualifiant de «jalon important pour nos activités aux États-Unis».

Quelques semaines à peine après que Hargan a cessé de travailler pour Alvogen, selon sa divulgation, l’administration Obama sortante a organisé un exercice de grippe pandémique avec l’équipe de transition de Trump, en janvier 2017. L’une des principales conclusions de l’exercice était qu’une «stratégie de contre-mesure médicale est essentielle pour succès », se référant en partie aux médicaments antiviraux, selon les dossiers obtenus par Politico.

Mais l’oseltamivir, un médicament antiviral contre la grippe, qui fait partie d’une classe de médicaments appelés inhibiteurs de la neuraminidase (NI), a une histoire controversée.

En 2014, le réseau Cochrane d’experts de la santé, indépendant et respecté, a publié une revue de référence selon laquelle «il y a peu de preuves pour étayer toute croyance selon laquelle l’utilisation des NI réduit l’hospitalisation ou le risque de développer une pneumonie confirmée.»

Le réseau basé au Royaume-Uni a en outre écrit que «les preuves suggèrent également qu’il n’y a pas de motifs suffisants pour soutenir l’utilisation des NI pour prévenir la propagation de la grippe de personne à personne. » Le rapport Cochrane s’appuyait sur des données d’essais cliniques que les géants pharmaceutiques Roche et GlaxoSmithKline s’étaient battus pour garder le secret, mais qui ont finalement été révélées après une campagne de quatre ans par le Journal médical britannique et d’autres.

Le rapport a provoqué un scandale international et a amené Roche à riposter, contestant les conclusions de Cochrane et conduisant à une série de revues médicales concurrentes.

Malgré la controverse, à la fin de 2018, le secrétaire adjoint de la préparation et de la réponse du HHS, Robert Kadlec, le subordonné de Hargan et une autre personne nommée par Trump, ont poussé à stocker le médicament aux États-Unis, selon une plainte de dénonciateur déposée cette année. Le lanceur d’alerte, Rick Bright, était jusqu’à récemment à la tête de l’autorité de recherche et de développement biomédicaux avancés du HHS. Il a rompu avec Azar, Trump et d’autres responsables sur ce qu’il a dit être leur inattention au besoin urgent d’équipement de protection individuelle – et une fixation indue sur l’hydroxychloroquine, un antipaludique. (Divulgation: l’un des avocats de Bright est membre du conseil d’administration de POGO.)

À peu près au même moment où Bright a déclaré que Kadlec commençait à faire pression pour acheter l’antiviral de la grippe oseltamivir, les lobbyistes d’Alvogen ont commencé à plaider pour le «développement et l’achat d’antiviraux contre la grippe» dans les communications avec le HHS et le Congrès, selon une divulgation de lobbying.

En réponse aux efforts de Kadlec au sein du HHS, Bright a déclaré que lui et d’autres experts scientifiques de carrière se sont opposés à l’achat d’oseltamivir, le qualifiant de choix «inférieur» car il était moins efficace contre la grippe que d’autres médicaments. Kadlec n’a pas répondu aux demandes de commentaires pour cette histoire.

Le soutien à la plainte de Bright est un passage d’une demande de budget Trump HHS au Congrès qui déclare que la résistance croissante à la grippe est «une grave préoccupation pour les antiviraux à petites molécules existants, tels que l’oseltamivir (Tamiflu)». Et une étude de 2013 a révélé qu’en 2007 et 2008, une souche de grippe «résistante à l’oseltamivir» «a émergé dans l’hémisphère nord et s’est répandue rapidement dans le monde». (Selon Brewer, le professeur d’épidémiologie de l’UCLA, l’oseltamivir fait partie d’une classe de médicaments qui «reste notre principal cheval de bataille» pour traiter la grippe.)

HHS a pris de l’avance. En janvier 2019, le bureau du secrétaire du HHS a lancé une sollicitation pour un contrat de cinq ans pour fournir des centaines de millions de capsules d’oseltamivir afin de reconstituer le stock national stratégique. Le contrat a reçu trois offres et, en août 2019, a été attribué à Alvogen, d’une valeur totale projetée pouvant atteindre 470 millions de dollars.

Pendant ce temps, les choses sont arrivées à un point critique pour Bright ce printemps. Il a déclaré que Kadlec et le secrétaire Azar avaient déjà été irrités par les préoccupations qu’il avait soulevées au sujet du contrat Alvogen et d’autres accords prétendument discutables dans lesquels des entreprises utilisaient les services d’un consultant bien connecté. Bright a pris sa retraite du service fédéral ce mois-ci, invoquant des représailles continues. «Alors que l’administration continue de censurer et d’écarter ses scientifiques, et que ce pays approche de l’hiver le plus sombre de l’histoire de notre pays, le Dr Bright n’a eu d’autre choix que de démissionner», ont écrit les avocats de Bright dans un nouvel addendum à sa plainte de dénonciation.

Dans un communiqué, HHS a déclaré qu’il «n’était pas du tout d’accord avec les allégations et les caractérisations faites par Rick Bright». En ce qui concerne le contrat Alvogen, HHS a déclaré avoir obtenu le médicament d’Alvogen car il coûtait beaucoup moins cher qu’une alternative non générique. Ainsi, selon la déclaration du HHS, le bureau de Kadlec «pourrait reconstituer davantage d’antiviraux expirant dans le stock national stratégique (SNS) avec de l’oseltamivir. Le contrat pour l’oseltamivir a laissé au SNS la possibilité d’acquérir d’autres produits. »

Cependant, à peu près au même moment où le HHS de Trump attribuait le nouveau contrat pour acheter plus d’oseltamivir, un procès est devenu public, alléguant que l’agence avait déjà été escroquée en achetant le même médicament. Quelques semaines à peine après que HHS a attribué le contrat à Alvogen, un tribunal fédéral a dévoilé le 10 septembre 2019 une plainte pour fraude d’un dénonciateur concernant l’oseltamivir. allégué dans la plainte que le géant pharmaceutique Roche «a exécuté avec succès un stratagème frauduleux pour vendre des cours coûteux du médicament Tamiflu (oseltamivir)».

“Cette affaire est plus importante que jamais, car notre gouvernement répond au besoin désespéré de stocker des équipements de protection et des fournitures pour la pandémie de COVID-19.“

Jefferson a allégué qu’en raison de fausses déclarations concernant l’oseltamivir, le gouvernement fédéral et les États avaient été escroqués à hauteur de plus de 1,4 milliard de dollars en 2014. Il y a un mois, un juge fédéral a rejeté la requête de Roche pour rejeter l’affaire, qui est en cours.

Roche a déclaré qu’il «avait une confiance totale dans l’innocuité et l’efficacité de Tamiflu et la société prévoit de se défendre vigoureusement contre ces allégations.» Roche a également déclaré que l’étude Cochrane que Jefferson faisait partie contenait des défauts fondamentaux; une étude de 2014 financée par Roche a révélé que l’utilisation de Tamiflu réduisait l’incidence des décès de 19% par rapport à l’absence de traitement.

Gagnant ou perdant, l’affaire pourrait faire la lumière sur la question de savoir si le gouvernement a vérifié de manière adéquate les traitements contre la pandémie et les autres fournitures pour lesquelles il dépense l’argent des contribuables et la disponibilité de ses fournisseurs.

«Cette affaire est plus importante que jamais car notre gouvernement répond au besoin désespéré de stocker des équipements de protection et des fournitures pour la pandémie de COVID-19», a déclaré l’un des avocats de Jefferson dans un communiqué d’octobre.

Au-delà de ce seul cas, les liens avec l’industrie des responsables du HHS constituent une menace plus large, ont déclaré des experts.

«Il y a des critiques des vaccins et des tests et traitements médicaux traditionnels qui vont utiliser le club des conflits d’intérêts pour attaquer et saper leur soutien», a déclaré Arthur Caplan, professeur de bioéthique à la faculté de médecine de l’Université de New York. «La confiance en ce moment est très fragile.»

En ce qui concerne le lien entre Hargan et Alvogen, en avril 2017, il a accepté de ne pas «participer à titre officiel à une affaire particulière directement et substantiellement liée» à Alvogen, ainsi qu’à des dizaines d’autres entreprises, pendant une période de deux ans.

Ce délai a expiré l’année dernière.

Cette pièce a été adaptée d’un Rapport POGO et Collectif de données anti-corruption.

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